Recuperación/Eliminación de metales pesados en aguas residuales mediante tecnología electroquímica
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EJECUTIVO

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OTRI – Área de Relaciones con la Empresa
Universidad de Alicante
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RESUMEN

El Departamento de Química-Física (grupo de Electroquímica aplicada y electrocatálisis) de la Universidad de Alicante tiene una gran experiencia y amplio conocimiento para desarrollar y llevar a cabo una recuperación y/o eliminación efectiva de metales pesados en aguas residuales mediante tecnología electroquímica. El Departamento también tiene una planta piloto totalmente equipada con la infraestructura necesaria para desarrollar la fase pre-industrial y el escalado de los procesos.

DESCRIPCIÓN TÉCNICA

La Electroquímica aplicada es el empleo de los procesos electroquímicos en cualquier tipo de aplicaciones industriales, tales como síntesis de productos farmacéuticos, nanotecnologías, tratamientos de residuos, recuperación de metales pesados, deposiciones metálicas, etc. El Departamento de Química-Física de la Universidad de Alicante se ha centrado desde hace varios años en la investigación de nuevos procesos electroquímicos y en la transferencia de tecnología y conocimiento a la empresa. Una de las aplicaciones industriales de la tecnología electroquímica es el tratamiento de electrodeposición en aguas residuales para eliminar y/o recuperar metales pesados.

La actividad del grupo en la línea de investigación de la electrodeposición de metales está principalmente dirigida a:

1. Desarrollo de procesos electroquímicos para el reciclado y la recuperación de metales (Pb, Zn, Ni¿). El uso de los procesos electroquímicos permite obtener metales con una gran pureza y supone una alternativa más ecológica a la pirometalurgia clásica, pues evita la emisión de gases, sulfuros y partículas metálicas.

2. Eliminación de metales pesados en aguas residuales. Actualmente, la existencia de metales pesados en aguas residuales constituye uno de los problemas de contaminación más importantes, debido a la elevada toxicidad y a sus propiedades acumulativas. Respecto a su origen, se generan casi exclusivamente en los efluentes industriales (por ejemplo, en procesos metalúrgicos, baños metálicos, tintes, colorantes, baterías¿).

De acuerdo con las líneas de investigación y la experiencia, el Departamento de Química-Física es capaz de desarrollar tratamientos altamente efectivos para:

· Procesos de acabado metálico (electrogalvanizado¿).

· Recuperación de metales preciosos (plata a partir de material fotográfico¿).

· Recuperación de metales no-preciosos (plomo de las baterías¿).

· Eliminación de impurezas en reactivos químicos.

· Electrorremediación de suelos.

La recuperación del metal se lleva a cabo mediante su deposición en forma metálica sobre el cátodo en un reactor electroquímico. Esto supone la formación de una nueva fase sólida. El tipo de reactor electroquímico se determina en función del valor del metal recuperado y de las leyes medioambientales. En segundo lugar, la elección del diseño está determinada por la posibilidad de reciclar el metal en forma metálica o como una disolución concentrada.

La recuperación de metales por electrodeposición normalmente se lleva a cabo a partir de disoluciones concentradas usando un reactor abierto. Esta geometría facilita la extracción y la recuperación masiva del metal. Cuando el principal objetivo es la eliminación de un metal contaminante en un efluente, es común encontrar concentraciones de metales pesados dentro del intervalo 1-1000 ppm. Estas

concentraciones tan bajas obligan a imponer bajas densidades de corriente si se usan reactores convencionales. Debido a esta baja concentración de metales en disolución, es importante desarrollar reactores electroquímicos capaces de eliminar los metales en estas condiciones experimentales. En este sentido, principalmente hay dos estrategias:

1. Usar electrodos tridimensionales. Este tipo de electrodos (electrodos porosos, montones de material esférico¿) poseen elevadas áreas superficiales. Esto permite alcanzar elevadas densidades de corriente de trabajo y, por lo tanto, aumentar la etapa de conversión.

2. Incrementar las condiciones del transporte de masa mediante la generación de turbulencias.

DISEÑO DE LA PLANTA PILOTO

El Departamento de Química-Física también tiene una planta piloto totalmente equipada con la infraestructura necesaria para desarrollar la fase pre-industrial y el escalado de los procesos. La planta piloto ha desarrollado varios reactores electroquímicos para producir productos químicos a nivel pre-industrial e industrial.



VENTAJAS Y ASPECTOS INNOVADORES DE LA TECNOLOGÍA

· El uso de procesos electroquímicos permite obtener metales de gran pureza y de una forma mucho más ecológica que con los tratamientos convencionales.

· Es una tecnología respetuosa con el medioambiente ya que evita la emisión de gases, sulfuros y partículas metálicas.

· Este tratamiento electroquímico soluciona de modo eficiente uno de los problemas medioambientales más importantes de nuestro tiempo.

· Es una tecnología segura, efectiva y de bajo coste.

ESTADO ACTUAL DE LA TECNOLOGÍA

La tecnología electroquímica ya se ha probado en el laboratorio y a escala preindustrial.


Además, el grupo de investigación tiene varios años de experiencia en este campo. Las instalaciones de la planta piloto ya están a pleno rendimiento y se han llevado a cabo con éxito varios proyectos españoles y europeos. Todos los técnicos y responsables de la plantilla tienen la suficiente experiencia para garantizar el éxito de cualquier proyecto.
APLICACIONES DE LA OFERTA

Este método de tratamiento puede ser útil para:

· Industrias con aguas residuales con elevadas concentraciones de metales pesados. Potenciales clientes pueden ser: la industria textil, industria de procesamiento metálico, industria química, etc.

· Consultoras del sector medioambiental con actividades en el tratamiento de efluentes a las que les gustaría añadir a sus competencias nuevos métodos de tratamiento.

COLABORACIÓN BUSCADA

El Departamento de Química-Física de la Universidad de Alicante tiene una gran experiencia y amplio conocimiento, así como las instalaciones necesarias para desarrollar nuevos tratamientos industriales de efluentes altamente contaminados. El Departamento podría:

· Desarrollar procesos electroquímicos para la recuperación y/o eliminación de metales pesados de aguas residuales a nivel laboratorio, pre-industrial e

industrial.

· Diseñar y construir plantas piloto industriales electroquímicas, incluida su automatización, de acuerdo con las especificaciones técnicas del cliente.

En este sentido, el grupo busca transferir a empresas la tecnología y los conocimientos en el campo de la Electroquímica a través de licencias de patentes o acuerdos de know-how.

DERECHOS DE PROPIEDAD INTELECTUAL

Respecto al uso de equipos, desarrollo y escalado de procesos, estudios de viabilidad, etc. toda la información está protegida bajo know-how.

PERFIL DEL GRUPO DE INVESTIGACIÓN

El Departamento de Química-Física de la Universidad de Alicante fue creado en 1983. Actualmente, cuenta con un catedrático, dos profesores titulares, tres profesores asociados, dos especialistas electroquímicos en planta piloto, un ingeniero electrónico y varios estudiantes pre y post-doctorales.

La investigación llevada a cabo comprende: electrocatálisis y electroquímica aplicada (baterías, electrosíntesis orgánicas e inorgánicas, tratamientos electroquímicos de aguas residuales, preparación y caracterización de nanopartículas, diseño y caracterización de reactores electroquímicos e ingeniería de procesos sonoelectroquímicos).

El propósito de este grupo consiste en desarrollar procedimientos electroquímicos para satisfacer las necesidades de las industrias. De esta manera, la investigación en este campo abarca distintas áreas. El grupo ha trabajado en el desarrollo de baterías redox y han construido un acumulador 2 kW / 20 kWh basado en los pares Fe (III)/Fe (II) y Cr (III)/Cr (II).

Otro ámbito de investigación es la síntesis electroorgánica de compuestos de química fina y de productos farmacéuticos, además de la electroquímica aplicada al medioambiente. Resultado de nuestro trabajo en el ámbito farmacéutico, se han conseguido varias patentes para sintetizar derivados de L-cisteína y citiolona (una de

ellas es una patente que se ha extendido a nivel mundial). Para llevar a cabo los procesos electroquímicos a escala industrial, se ha diseñado y construido una planta piloto electroquímica en la Universidad donde, en colaboración con una empresa española, ha sido posible sintetizar 14 toneladas de L-carboximetil-L-cisteína, un producto farmacéutico ampliamente utilizado. También se ha ejecutado un proyecto

para recuperar plomo a partir de óxidos de plomo secundarios usados en baterías de plomo (proyecto BRITE-EURAM). En este proyecto el grupo se encargó del estudio y desarrollo del proceso catódico, de la deposición de plomo, del escalado preindustrial, de la recuperación de NaCl mediante electrodiálisis y de la eliminación de plomo de aguas residuales por medios electroquímicos. El objetivo era demostrar la viabilidad del proceso a escala industrial. Actualmente, se está desarrollando un prototipo pre-industrial para el tratamiento electroquímico de aguas residuales para la industria textil.

Para hacer todo este trabajo, no sólo se ha adquirido un profundo conocimiento en Electroquímica (tanto básica como aplicada), sino también la habilidad para desarrollar diferentes tipos de electrodos (monocristal, DSA, electrodos de difusión de gas, etc.), y de diferentes reactores electroquímicos. Todo ello ha contribuido a ampliar la experiencia en el desarrollo de procesos electroquímicos a escala preindustrial.

El Departamento de Química Física ha colaborado con distintas empresas nacionales e internacionales. La mayoría de ellas han firmado acuerdos de confidencialidad, pero se puede hacer referencia a Almu S.A., Vita-Invest, Prodesfarma, Intersuero, Salinas Bras de Port, Técnicas Reunidas, Ercros, Iberdrola, Bateig Laboral, Zambon, etc.

SECTORES DE APLICACIÓN (4)
Calzado y Textil
Contaminación e Impacto Ambiental
Recursos Hídricos
Tecnología Química

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